美国宇航局的行星雷达发现了它的第1000颗近地小行星

2021年8月14日,一颗直径20 - 30米(66-98英尺)的近地小行星PJ1安全飞过地球,距离超过170万公里(100万英里)。这是历史性的,标志着第1000颗近地小行星被观测美国宇航局行星雷达50年多一点。

艺术家对小行星的印象。图片来源:Mark A. Garlick, Space-art.co.英国华威大学剑桥大学

艺术家对小行星的印象。图片来源:Mark A. Garlick, Space-art.co.英国华威大学剑桥大学

美国宇航局喷气推进实验室的兰斯·本纳博士及其同事说:“自从1968年首次用雷达观测到伊卡洛斯1566号小行星以来,这种强大的技术已经被用于观测经过的近地物体(neo):小行星和彗星。”

“这些雷达探测提高了我们对近地天体轨道的了解,提供的数据可以将未来运动的计算扩展到几十年到几个世纪,并有助于明确预测小行星是否会撞击地球,或是否会仅仅经过。”

“例如,最近对潜在危险的小行星阿波菲斯的雷达测量有助于消除它在未来100年影响地球的任何可能性。”

“此外,它们可以为科学家提供关于物理属性的详细信息,只有发射航天器并近距离观察这些物体才能匹配这些信息。”

根据小行星的大小和距离,雷达可以用来对其表面进行复杂的细节成像,同时还可以确定其大小、形状、自转速率,以及是否伴有一颗或多颗小卫星。

以2021年PJ1为例,该小行星太小,观测时间太短,无法获取图像。

但是,作为行星雷达探测到的第1000个近地天体,这一里程碑事件凸显了研究近地天体的努力。

“2021 PJ1是一个小小的小行星,所以当它在超过一百万英里的距离通过我们时,我们无法获得详细的雷达图像,”Benner博士说。

“然而,即使在那个距离,行星雷达也足够强大,可以探测到它,并以非常高的精度测量它的速度,这大大提高了我们对它未来运动的了解。”

天文学家们使用了70米(230英尺)深空14号空间站(DSS-14)天线,该天线位于加利福尼亚州巴斯托附近的NASA深空网络Goldstone深空复合体,向2021年的PJ1发射无线电波,并接收雷达反射。

他们说:“在行星雷达观测到的所有小行星中,有一半以上是由波多黎各阿雷西博天文台的305米(1000英尺)大望远镜观测到的,该望远镜在2020年损坏并退役。”

“戈德斯通的DSS-14和34米(112英尺)DSS-13天线迄今已观测到374颗近地小行星。”

“在澳大利亚也观测到14个近地天体,使用深空网络的堪培拉深空通信综合体的天线向小行星发送无线电波,CSIRO的澳大利亚望远镜紧凑阵列和新南威尔士州的帕克斯天文台接收雷达反射。”

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本文基于美国国家航空航天局提供的文本。

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